Carnitina: qué es, funciones y beneficios

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El consumo de aminoácidos en la dieta diaria, provee al organismo de los elementos químicos y nutricionales necesarios para la síntesis de proteínas y en otros casos, para la producción de ATP (adenosín trifosfato).

En este sentido, la carnitina es un aminoácido muy especial, ya que de él depende la producción de la energía que necesita el cuerpo humano para realizar sus actividades, además resulta muy beneficiosa para los practicantes de las actividades deportivas de alta duración e intensidad.

En el siguiente artículo, te compartimos la información necesaria sobre este interesante aminoácido, sus funciones y beneficios para la salud humana.

¿Qué es la carnitina?

La carnitina es un aminoácido o amina cuaternaria, es una molécula esencial por su indispensable acción fisiológica en el metabolismo, estando presente en muchas especies animales.

Para su síntesis en el hígado, en los riñones o en el cerebro, requiere de la combinación de compuestos aminoácidos esenciales, principalmente lisina y metionina además de ácido ascórbico, niacina, piridoxina y hierro.

Nota: Generalmente es consumida directamente de los alimentos de origen animal, aunque los vegetales la contienen también pero en pequeñas cantidades. La carnitina exógena, es decir a través de suplementos, también puede ser consumida en situaciones especiales.

¿Cuáles son las funciones de la carnitina en el organismo?

La función básica de la también llamada L carnitina, está relacionada con la producción de la energía necesaria para el funcionamiento de las células, además del equilibrio en el uso de las fuentes de energía. A continuación te mencionamos las funciones más destacadas:

1. Metabolizar las grasas

Su función básica, consiste en el transporte de los ácidos grasos de cadena larga como el ácido eicosapentaenoico (EPA) y el ácido docosahexaenoico (DHA), activados desde el citosol hasta la matriz mitocondrial, donde se oxidan para obtener energía. Así lo describe un artículo titulado “Carnitina en el deporte”. (1)

En adición, otro estudio científico titulado “La oxidación de ácidos grasos de cadena larga y media aumenta en el músculo esquelético humano entrenado con ejercicio”, describe la influencia de la carnitina en ácidos grasos de cadena larga en el transporte hacia las mitocondrias de las células durante el ejercicio físico. (2)

2. Reducir el estrés oxidativo

En el mecanismo de producción de ATP, la carnitina palmitoiltransferasa une las moléculas de L-carnitina a los ácidos grasos de cadena larga, desechando a los ácidos grasos de cadena corta mejorando la función mitocondrial, reduciendo el estrés oxidativo, proceso que permite la liberación de citoquinas proinflamatorias durante situaciones que pueden deteriorar la homeostasis energética celular.

Para destacar: La carnitina tiene efectos antioxidantes ya que elimina los radicales libres, partículas que si se acumulan en exceso alteran el ADN y dañan las células por oxidación. En este sentido, un artículo científico describe la acción antioxidante de la L carnitina, en el estrés oxidativo inducido en laboratorio. (3)

3. Disminuir la acumulación de lípidos en el hígado

La lipogénesis es la reacción bioquímica que ocurre en el organismo, específicamente en el hígado, y consiste en la síntesis de ácidos grasos de cadena larga esterificados para formar triglicéridos o grasas de reserva.

En este sentido, la carnitina disminuye la síntesis de estos ácidos grasos (lipogénesis) en el hígado a través del desvío de los restos acetilos hacia acetil-carnitina, que es posteriormente liberada por el hígado a la circulación sanguínea, lo que genera una disminución en la acumulación de radicales libres.

4. Proteger la función mitocondrial

La función de las mitocondrias es generar la energía suficiente para activar el metabolismo de la célula, a través de la producción de adenosín trifosfato o ATP.

La capacidad de la mitocondria puede verse superada cuando se movilizan gran cantidad de ácidos grasos para atender la demanda energética, por ejemplo en actividades deportivas.

Para destacar: La acción de la L-carnitina es que controla el acceso del exceso de ácidos grasos que no pueden ser usados, reduciendo la formación de cuerpos cetónicos y estimulando la oxidación de glucosa, evitando de esta manera que se formen radicales libres.

¿Qué beneficios tiene la carnitina?

Los diversos beneficios de la carnitina, se han centrado en la producción de energía para el organismo, en especial en aquellas que requieren de un aporte energético especial. A continuación te mencionamos las más relevantes:

1. Transforma la grasa en energía

En el trabajo físico en la actividad deportiva de intensidad moderada, los ácidos grasos de cadena larga se movilizan y comienzan a ser transportados hacia el músculo.

Posteriormente son llevados a la mitocondria, usando como vehículo de transporte a las moléculas de L carnitina y posteriormente serán oxidados para ser utilizados como energía en moléculas de ATP.

2. Incrementa el rendimiento físico

El efecto principal de este aminoácido, es que en actividades deportivas de alta intensidad y larga duración, permite que las mitocondrias generen energía a partir de los ácidos grasos, reservando el glucógeno de los músculos. Este mecanismo permite que exista un aumento significativo en el rendimiento físico al realizar ejercicio deportivo.

Nota: En el caso de deportistas de alto rendimiento, la ingesta diaria de este aminoácido se debe realizar de forma exógena a través del uso de suplementos.

3. Favorece la recuperación muscular

La L carnitina, utiliza la grasa como energía en la realización de actividades deportivas en deportes de resistencia, a través de la reducción del uso de hidratos de carbono por parte de la musculatura.

De esta forma, ayuda a almacenar el glucógeno muscular, con un efecto inmediato, retrasando la fatiga y alargando el tiempo y calidad de los entrenamientos, especialmente los de larga duración y alta intensidad.

4. Mantiene la masa muscular

En dosis recomendada, este aminoácido protege los músculos de la degradación que se produce por dietas adelgazantes o falta de proteínas, siendo un potente anticatabólico. Este aminoácido a través de la actividad física, mantiene el tono de los músculos, evitando su catabolización.

¿Cuáles son los alimentos que contienen carnitina?

La principal fuente de este aminoácido lo constituyen los alimentos de origen animal, en especial las carnes magras y de otras fuentes vegetales. Te mencionamos las más importantes:

1. Carnes

La fuente principal de este aminoácido en concentraciones importantes son los alimentos de origen animal, de forma especial las carnes de res, pescado, pollo o cerdo.

Un estudio sobre “Conocimientos novedosos sobre la ingesta de carne y la prevención de la sarcopenia: todas las razones para un consumo adecuado”, afirma que a través de este alimento se obtienen aminoácidos como la carnitina que son importantes para prevenir la sarcopenia. (4)

2. Productos lácteos

Los productos derivados de la leche como quesos bajos en grasa, mantequilla entre otros, aportan concentraciones importantes de este aminoácido.

Importante: Se recomienda el consumo de leche desnatada o descremada, de forma que se evite la ingesta de grasas insaturadas.

3. Cereales

Los cereales contienen pocas concentraciones de este aminoácido, sin embargo su consumo es propicio ya que aportan otros nutrientes que coadyuvan a la síntesis de este aminoácido en el hígado.

4. Vegetales y frutas

Así mismo, los vegetales y frutas tienen un escaso aporte de carnitina, por su mínimo valor proteico, sin embargo, la composición nutricional de estos alimentos permiten proveer de otros nutrientes que requiere tanto el hígado como los riñones para sintetizar este aminoácido.

Conclusiones Claves

  • La carnitina es un aminoácido esencial debido a su acción en el metabolismo.
  • La función principal de la carnitina, es el transporte de ácidos grasos al interior de las mitocondrias para producir energía.
  • Los alimentos con mejores concentraciones de este aminoácido son las carnes.
  • Gracias a este aminoácido, se incrementa el rendimiento físico en deportistas.
  • Favorece la recuperación muscular, especialmente en actividades deportivas de alta intensidad.
  • En caso de consumir carnitina en forma de suplemento, es necesario consultar al médico para evitar efectos no deseados.